Sphères de verre sur la Lune contiennent de l’eau

Les chercheurs chinois analysant les échantillons prélevés par Chang'e-5 ont découvert des sphères de verre contenant de l'eau sur la Lune.
Une représentation du rover chinois Chang’e-5 posé sur la Lune.

Les chercheurs chinois ont découvert des milliards de tonnes d’eau à l’intérieur de sphères de verre enterrées sur la Lune. Cette découverte est intéressante en prévision de son utilisation comme source d’eau pour les futures bases lunaires, comme le suggère une nouvelle étude publiée dans Nature (ref.).

La découverte de Chang’e-5

Minuscules sphères de verre, ont été collectées dans les échantillons de sol lunaire lors de la mission chinoise Chang’e-5 en décembre 2020. Pourraient être si abondantes qu’elles pourraient stocker jusqu’à 330 milliards de tonnes d’eau à la surface de la Lune. Les sphères de verre, également connues sous le nom de verres d’impact ou de microtectites, se forment lorsque des météorites s’écrasent contre la Lune. Les minéraux de silicate chauffés à haute température par la force de l’impact se combinent pour former de minuscules perles de verre qui sont dispersées comme des miettes sur le paysage environnant.

Le sol lunaire contient de l’oxygène, ce qui signifie que les sphères de verre en contiennent également. Lorsqu’elles sont frappées par des protons du vent solaire, l’oxygène réagit en formant de l’eau qui est piégée dans ces capsules de silicate. À la bonne température, certaines de ces sphères de verre libèrent de l’eau dans l’atmosphère lunaire et à sa surface, agissant comme des réservoirs.

Ces sphères de verre seraient une source idéale d’eau, d’hydrogène et d’oxygène sur la Lune. La NASA et la China National Space Administration (CNSA) sont très intéressées par cette découverte. La CNSA prévoit que son projet de base lunaire sera achevé vers 2029.

Production d’eau sur la Lune

“Si nous voulons extraire de l’eau des sphères de verre d’impact pour l’exploration future de la Lune, nous devons d’abord les collecter. Une fois portées à ébullition dans un four, nous les refroidissons et récupérons la vapeur d’eau libérée”, a déclaré le co-auteur Sen Hu, géologue planétaire à l’Institut de géologie et de géophysique de l’Académie chinoise des sciences.

“Un autre avantage est que les perles de verre d’impact sont courantes dans les sols lunaires, de l’équateur aux pôles et d’est en ouest”. La mission chinoise Chang’e 5, nommée d’après une déesse chinoise de la Lune, a été la cinquième d’une série de missions visant à poser les bases de futures missions habitées sur la surface lunaire. La mission a atterri sur la Lune pour collecter du matériel de sa surface avant de revenir sur Terre en décembre 2020.

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