Un Sounding Rocket de la NASA estudiará el Cygnus Loop

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Este fin de semana, un cohete de la NASA de la misión Sounding Rocket estudiará el Cygnus Loop, situado aproximadamente a 2.600 años luz de la Tierra, en la constelación de Cygnus. En esa parte del universo, una vez una estrella masiva, 20 veces más grande que el Sol, explotó en una brillante supernova. La explosión habría sido lo suficientemente brillante como para ser vista a simple vista desde la Tierra, incluso durante el día.

Cygnus Loop, un fenómeno raro

Aunque la explosión ocurrió hace unos 20.000 años, la materia estelar expulsada durante la explosión todavía se expande a 1,5 millones de kilómetros por hora. En 2012, era tres veces el tamaño de una luna llena y ahora se cree que tiene un diámetro de 120 años luz.

El fenómeno Cygnus Loop es un descubrimiento bastante raro, ya que refleja una explosión de supernova en curso. Nos muestra en tiempo real cómo los elementos pesados, formados en el núcleo de la estrella muerta, están siendo devueltos al universo. La próxima generación de estrellas y galaxias los heredará para formarse.

«Las supernovas como la que creó el Cygnus Loop tienen un gran impacto en la forma en que se forman las galaxias», dijo Brian Fleming, el investigador principal de la próxima misión, en un comunicado (ref.). Fleming y su equipo observarán el Cygnus Loop lanzando un instrumento en un Sounding Rocket al espacio suborbital.

La misión INFUSE

Específicamente, el instrumento recogerá el flujo de luz del Cygnus Loop en longitudes de onda ultravioleta lejana. El brillo muestra que el polvo y el gas, a temperaturas que van desde los 50.000 a los 300.000°C, están encontrando el frío glacial del espacio a medida que se expanden.

«INFUSE observará cómo la supernova libera energía en la Vía Láctea. Capturará la luz emitida a medida que la onda de choque choca con bolsas de gas frío flotando alrededor de la galaxia», dijo Fleming en la misma declaración.

Los astrónomos afirman que estos datos les dirán dónde se encuentran elementos específicos a lo largo de estos restos. En última instancia, les ayudará a comprender los ciclos de vida de las estrellas y las galaxias.

Chiara Rossi

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