Qual è la galassia più lontana nell’universo?

GN-z11 la galassia più lontana dalla Terra
GN-z11 la galassia più lontana dalla Terra. Credits: NASA ESA

Si chiama GN-z11 la galassia più lontana nell’universo che conosciamo, al momento. Scoperta nel 2016, grazie alla Wide Field Camera 3 a bordo del telescopio spaziale Hubble di Nasa ed ESA, questa galassia distante 32 miliardi di anni luce si è formata quando l’Universo aveva appena 400 milioni di anni. Oltre a essere la galassia più lontana mai osservata, è anche, di conseguenza, quella più antica.

GN-z11 è 25 volte più piccola della Via Lattea e ha solo l’1% della massa delle stelle della nostra galassia: è questo il frutto degli studi sulle combinazioni di immagini tra Hubble e Spitzer. Ciononostante, la “neonata” GN-z11 sta crescendo rapidamente, formando stelle ad una velocità circa 20 volte maggiore rispetto alla Via Lattea odierna.

GN-z11 è la galassia più lontana: la conferma nel 2020

Nel mese di dicembre del 2020, un team del dipartimento di Astronomia dell’Università di Tokyo, attraverso i dati dell’Osservatorio Keck-I sito sul Mauna Kea, alle Hawaii, ha confermato in maniera sperimentale la scoperta fatta da Hubble qualche anno prima.

“Speriamo che questo studio possa far luce su un periodo della storia cosmologica in cui l’Universo aveva solo poche centinaia di milioni di anni – sostiene Nobunari Kashikawa del dipartimento di Astronomia dell’Università di Tokyo – GN-z11 è così distante da definire il confine stesso dell’Universo osservabile. Ma misurare e verificare una tale distanza non è un compito facile”.

Attraverso lo strumento Mosfire del Keck-I, il team di ricercatori dell’Università di Tokyo ha potuto osservare il redshift con una precisione cento volte superiore a quanto si è potuto osservare con Hubble. Grazie a questi studi, è stato possibile comunque confermare la distanza. A meno di smentite future, quindi, per il momento, la galassia Gn-z11 risulta la più lontana e antica che abbiamo mai osservato.

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