La sonda Parker della NASA ha attraversato un espulsione di massa coronale del Sole ricavando dati utili per studiare questi fenomeni

La sonda Parker attraversa un espulsione di massa coronale

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Le espulsioni di massa coronale (CME), o esplosioni magnetiche di plasma dalla corona solare, sono davvero molto potenti. Possono scatenare tempeste spaziali ad alta energia, che si espandono per milioni di chilometri. L’onda risultante, mette in pericolo i satelliti, gli astronauti e persino i dispositivi elettronici all’interno dell’atmosfera terrestre. Nonostante ciò, la sonda della NASA la Parker Solar Probe è passata indenne attraverso un espulsione di massa coronale il 5 settembre 2022.

Le CME come aspirapolveri cosmiche

Gli scienziati hanno molte ragioni scientifiche per essere contenti del lavoro svolto dalla sonda. L’intrepido e pericoloso viaggio, ha offerto un’occasione d’oro per osservare da vicino una CME. In effetti, le osservazioni della sonda Parker, hanno aiutato gli scienziati a convalidare una teoria vecchia di due decenni. Come suggerito da due scienziati nel 2003 (rif.), le CME possono spingere via la polvere interplanetaria. I minuscoli detriti provengono da pianeti, asteroidi e comete che vengono lasciati alla deriva attorno al Sole e poi spazzati via dai CME. 

La telecamera Wide Field Imagery for Solar Probe (WISPR) della sonda Parker Solar Probe osserva il passaggio della navicella spaziale attraverso una massiccia espulsione di massa coronale il 5 settembre 2022. Credit: NASA

La polvere interplanetaria è piccola e difficile da osservare, ma la fotocamera WISPR (Wide-field Imager for Solar Probe) di Parker è riuscita a individuare la luce riflessa dalle particelle. I granelli erano tuttavia ancora molto sottili, ma gli scienziati hanno migliorato i segnali, sottraendo la luminosità media delle immagini che WISPR aveva acquisito durante orbite simili.

I CME, soffiano via la polvere lungo un percorso lungo circa 9,7 milioni di chilometri dal Sole. Guillermo Stenborg, astrofisico della Johns Hopkins University e autore principale dell’articolo (rif.), ha paragonato l’effetto osservato a quello di un aspirapolvere. Come in una stanza appena aspirata, lo spazio vuoto nella polvere interplanetaria si è rapidamente riempito con altra polvere.

Se tutte le CME ripuliscono la polvere in questo modo rimane una questione aperta. Poiché gli astronomi hanno osservato il fenomeno solo con questo evento del 2022, Stenborg e colleghi, ritengono che solo le CME più potenti possano essere responsabili di tale riordino. Fortunatamente, il Sole si sta avvicinando al massimo solare e la sonda Parker e altri osservatori potrebbero avere più opportunità di osservare un ulteriore espulsione di massa coronale.

Stefano Gallotta

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