Perseverance rilascia il primo campione

Perseverance rilascia il primo campione di roccia come backup, per la futura missione Mars Sample Return, che li riporterà sulla Terra.
Il primo campione memorizzato nella cache su Marte si trova accanto a una ruota del rover Perseverance della NASA in un’immagine resa pubblica il 21 dicembre 2022. Credit:

La missione Perseverance della NASA rilascia sul suolo di Marte il primo campione di depositi di roccia, lasciando dietro di sé un record di materiale che una futura missione riporterà sulla Terra. È un momento chiave nella ricerca della vita sul pianeta rosso, hanno dichiarato i funzionari della NASA mercoledì 21 Dicembre.

Il contributo del rover alla ricerca di “antiche forme di vita microbiche” in un vecchio delta fluviale, come ha affermato il Jet Propulsion della NASA in un aggiornamento, prevede 10 tubi di titanio depositati sul suolo.

Mars Sample Return

Se i programmi di sviluppo tengono, nel 2030 Perseverance o due elicotteri, simile ad Ingenuity Mars attualmente in volo sul pianeta, trasporteranno questi campioni di roccia dal cratere Jezero ad una sonda in attesa sul pianeta. La missione avveniristica è già in fase di sviluppo è si chiamerà Mars Sample Return.

Il rover Perseverance in realtà raccoglierà due campioni gemelli in ogni posizione di rilevazione. La futura missione di recupero prevede che il rover li consegni da solo, utilizzando il set di campioni conservati al suo interno. Ma se dovesse essere necessario, gli elicotteri potrebbero essere chiamati a raccogliere i tubi di riserva lasciati sulla superficie marziana.

In entrambi i casi, un veicolo spaziale li lancerà nello spazio e consegnerà i campioni ad un orbiter in stand by che riporterà i campioni marziani sulla Terra. Escludendo alcuni meteoriti staccati dalla superficie di Marte caduti sul nostro pianeta, la spedizione rappresenterà la prima volta che delle rocce del pianeta rosso raggiungeranno volontariamente la Terra.

Ricerca delle firme biologiche

Uno degli ingredienti chiave della vita era abbondante sulla superficie marziana. Enormi canyon, vasti iceberg e potenziali serbatoi sottomarini suggeriscono che Marte fosse ricco di acqua nel passato, nonostante l’aspetto prosciugato e polveroso del pianeta oggi. Se ce fosse abbastanza per sostenere la vita richiede ulteriori ed approfonditi studi che non può svolgere autonomamente un rover. Ed è quindi in questa ottica che l’invio dei campioni sulla Terra consentirà a interi laboratori di esaminare i frammenti marziani alla ricerca di firme biologiche .

Il primo campione ha all’incirca le dimensioni di un pezzo di gesso, raccolto da una roccia ignea soprannominata “Malay” il 31 gennaio in una regione chiamata “South Séítah”. Questa zona in particolare è molto significativa. Gli scienziati hanno annunciato settimane fa di aver trovato sostanze organiche, possibili ingredienti della vita, in questa stessa area.

Il rover Perseverance, grande più o meno quanto un’auto, rilascia il primo campione impiegando circa un’ora per espellere il tubo dal suo ventre metallico, dove risiede il sistema di campionamento ed immagazzinamento. Il tubo è caduto da un latezza di 89 centimetri su un punto piatto della superficie marziana come previsto, e gli ingegneri sulla Terra hanno ripreso l’area per assicurarsi che non vi passassero accidentalmente sopra mentre il rover si allontanava. 

Studiati i minimi dettagli

Le immagini di ritorno mostrano che il tubo era ben posizionato disteso sulla superficie. I campioni sono così preziosi che la NASA aveva un piano di emergenza nel caso in cui il tubo fosse finito dritto nella sabbia. “La missione ha scritto una serie di comandi per Perseverance per far cadere con attenzione il tubo con parte della torretta all’estremità del suo braccio robotico”, hanno scritto i funzionari dell’agenzia.

Gli ingegneri hanno testato per settimane la procedura di caduta del tubo, con un rover simile a Perseverance, all’interno del “cantiere di Marte”. Questa area di test è una sandbox adattata nei capannoni del Jet Propulsion Laboratory di Pasadena, in California, dove le macchine vengono testate in condizioni simili al pianeta rosso. Le cadute che davano come risultato un tubo posizionato in verticale, si sono verificati circa il 5% delle volte in queste simulazioni, motivo per cui la missione necessita di una procedura di emergenza.

Nel caso in cui dovesse accadere, il rover, utilizzando il suo braccio robotico farebbe cadere con attenzione il tubo sulla superficie. Nelle prossime settimane, avranno altre opportunità per vedere se Perseverance ha bisogno di utilizzare la tecnica, mentre il rover deposita più campioni nella zona di Three Forks.

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